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中国是茶的故乡。早在汉代的四川,茶就被当作饮料。到唐代饮茶习俗已遍及全国。“茶圣”陆羽把茶的起源、种植、采摘、鉴别、泡制等都详细记载于世界第一部茶叶专著 ——《茶经》里。中国茶叶以色、香、味俱佳而被誉为天下奇 。倘若先嗅其香,再试其味,徐徐咀嚼,便觉清香扑鼻,舌有余甘。令人解燥平矜,怡情悦性。正是这“一缕清香”一度征服了欧亚大陆,风靡寰宇。

公元6世纪我国已有茶叶出口的记载,相传1660年,中国茶叶传到葡萄牙,当时葡萄牙公主凯塞林远嫁英国国王查理二世,这位千金出阁之时便把茶叶带到英国,从此饮茶成为英国宫廷的一种乐趣。天长日久,饮茶风气也在平民中传开。

但英国究竟始于何时,由何人输入茶叶,众说纷纭,莫衷一是。较为可信的是英国流传至今妇孺皆知的故事:英国茶叶进口是1664年由一个从亚洲回国的年轻水手开端的。他回国时携带了两斤茶叶孝敬高堂。这稀世佳品使其母亲异常高兴,便请了些亲朋好友一块儿品尝这异国他乡的天下奇珍——“奇怪的树叶”。但众人谁也不知如何品尝,只得加入佐料煎熬。当这位好客的母亲把一盘盘煮熬过的、棕色的茶叶端上餐桌以飨佳宾后,其结果不言自明,可想而知。一会儿年轻水手回来一看所剩残茶忙问母亲:“妈妈,煮过茶叶的水呢?”“孩子,茶叶都那么难吃,那水还能好喝得了吗?我早把它泼了。”儿子一听此话忍俊不禁,遂详细讲述品茶之法并重新沏泡。众人再细细品来,果然清香爽口,提神克食。消息传开,人们竞相索求,一品为幸。由此,饮茶者与日俱增,风行各地。下至黎庶,上至宫廷都嗜饮茶。

随着饮茶之风的盛行,茶馆在英国各地也相继问世,而茶馆的构想则来自一家面包公司的女主管。她说服老板让她开设一个商店,同时供应茶和点心。从此,茶馆开始在英国风行。有趣的是,茶馆刚出现时,竟成为单身女子能公开晤朋友而不损及名誉的唯一场所。无独有偶,一些工厂老板为了提高工作效率,在上早班的工人休息时,给每人供应一些茶点,有的老板甚至下午也提供相同的福利。这种福利待遇,逐渐成为英国人喝“下午茶”的社会习俗。19世纪初期,几乎与“下午茶”盛行的同时,“三明治”问世了,这二者结合在一起,便成为英国广大市民每天下午四五点两,三个好友聚在一起,“闲磕牙”的主要食物。至于英国宫廷则更是如此。每天午餐后到晚餐前,那些皇室、贵族、上流人士闲来无事,都要悠然自得地享受一番“下午茶”,以至品茶程序如果偶有差错,轻则被说成有损于绅士风度,重则被视为缺乏教养,从中可见英国饮茶之盛与讲究之苛。

不仅如此,在英国像茶舞,茶娘等因茶而产生的传统有许多。仅以茶娘而论。这一“茶文化”现象源于300多年前东印度公司一位管家太太。当时,该公司每次开会,都由她泡茶服侍,她建立的模式便成为持续300多年的传统。20世纪,当东印度公司决定以自动贩卖机取代“茶娘”之职时,一度引起全英国的强烈反对。由此可见,中国茶叶对英国“茶文化”现象,甚至国民经济影响之大。为了解决英国人对茶的渴求,并满足种种有关礼仪对茶叶的需求,英国政府只得大量进口茶叶,仅1830年进口中国茶叶就多达235万担,收茶叶税330万镑,这一收入竟占英国当年国库收入的1/10。及至今日,茶仍然是英国人消耗量最大的饮料(除水之外),占有45%的比率。每个英国人,不论男女老幼,平均每天至少要喝3~5杯茶,总计全国每天要喝掉2亿杯的茶。

自恃高雅的英国人对中国绿茶格外垂青,常食腥膻的俄国人则酷爱浓烈砖茶。因此两茶分流,一南一北经海陆两路分赴欧洲。其实,与中国毗邻的俄国进口中国茶叶远较英国为早。1640年俄使瓦西里·斯达尔科夫返国时带回华茶二百袋奉献沙皇。由此发轫,俄国饮茶之风大炽,尤其是西伯利亚一带以肉食为主的游牧民族饮茶之风最甚。不论长幼贫富都嗜饮茶,以致达到“宁可一日无食,不可一日无茶”的地步。人们每天喝茶四五次,有的人甚至一次喝十至十五杯。所以经营茶叶贸易就可获得惊人的利润。1839年在恰克图以700万元购买的茶叶运到下哥罗德市场上就能卖1 800多万元。是年中国茶叶输俄就达800多万俄磅(约合327.6万公斤)。就连俄文的“茶”字也借用了我国北方“茶”字的发音。以前“靠胡椒粉哺育起来”的英属东印度公司,进入18世纪以后也不得不“靠茶叶来喂养自己”。